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El Barrio en el siglo XXI

Agosto 27, 2013 12:02 PM por Ed Morales

Para mi familia, East Harlem, o Spanish Harlem/El Barrio era la comunidad de base que define el hecho de ser puertorriqueño en Nueva York. Mis padres se conocieron en el barrio después de haber emigrado de distintos pueblos de Puerto Rico y gran parte de nuestra familia vivió allí en un momento u otro. Ellos hacían sus compras en un mercado de comestibles llamado La Marqueta en Park Avenue, y los sábados bailaban en el Park Palace de la 5a. Tito Puente nació y se crió en la Calle 110 y el español se hablaban por todas partes en las cálidas noches de verano. 

 

Esto no fue siempre así. Cuando la familia de mi padre se mudó a la Primera Avenida cerca de Jefferson Park, era una de las pocas familias puertorriqueñas que vivían en lo que se consideraba una zona italo-americano. En la primera parte del siglo, los alemanes y los judíos habían poblado el barrio y los afroamericanos han vivido allí desde la década de 1930. Y al igual que como muchos de esos grupos han abandonado la zona, la población puertorriqueña de El Barrio ha ido disminuyendo también. Hoy en día, sólo un par de miembros de mi familia extendida vive allí y numerosos cambios son evidentes en las calles. 

 

Incluso durante su apogeo en la posguerra como capital cultural de los inmigrantes puertorriqueños en Estados Unidos, El Barrio nunca fue totalmente puertorriqueño. Varias otras nacionalidades de latinos estuvieron presentes, el enclave italiano en la esquina noreste del barrio nunca desapareció del todo, y siempre hubo una importante presencia afroamericana. Pero, como reflejo de las tendencias demográficas de toda la ciudad, desde 2000 la población puertorriqueña ha disminuido en cerca del 10 por ciento en East Harlem, y la población dominicana y mexicana se ha incrementado constantemente en un número similar. Pero aunque los puertorriqueños siguen siendo la mayoría de la población, la percepción del barrio es muy diferente. 

 

Si bien yo no crecí en El Barrio —dado que mi familia buscó una prosperidad relativa en diversos rincones del Bronx–– el barrio era tierra cero para las memorias culturales de los hombres del mambo y de los trajes de piel de tiburón y de  las mujeres con vestidos de encaje, de proveedores de la piraguas (conos de helado) y sus camiones pintados de brillantes colores, deleitando a los niños como yo. Posteriormente, se convirtió en una zona de resistencia, donde los activistas políticos como los Young Lords realizaron protestas conocedoras de los medios para llamar la atención sobre la pobreza y la deficiente atención médica. Era un lugar donde se fraguó la nueva identidad bilingüe, y siendo yo un orgulloso Nuyorican combinaba el inglés, el español y el espanglish.  

  

De alguna manera, la presencia puertorriqueña en El Barrio está vinculada con el intento de parte de la ciudad y los empresarios locales de capitalizar el dinamismo cultural del barrio para generar turismo. Cada año el desfile del Día nacional de Puerto Rico convierte a la Quinta Avenida en un carnaval de orgullo puertorriqueño. Dos importantes empresas puertorriqueñas que abrieron sus puertas en los últimos 15 años, La Fonda Boricua y Camaradas, prosperan con la desbordante multitud de puertorriqueños tratando de conectarse con la tienda de recuerdos del barrio. Aunque subutilizado en los últimos años, el centro cultural Julia de Burgos Cultural Center alimenta ese espíritu, tratando de cumplir con la fuerza de galvanización de su tocayo, un poeta cuyo mensaje sobre el orgullo por las raíces hispanas y la herencia cultural afro-caribeña. 

 

Pero mientras que muchos puertorriqueños  se han ido debido a la movilidad ascendente, y se han cambiado a los suburbios locales y a diferentes partes del país, muchos se ven obligados a salir debido a un desafortunado producto del éxito reciente del barrio. Como subproducto de lo que muchos observadores llaman la “gentrificación”, los alquileres residenciales y comerciales en aumento han estado presionando a que salgan muchos residentes de largo plazo, incluso a   recientes dueños de empresas. Sin embargo, como muchos residentes puertorriqueños viven en vivienda pública —East Harlem tiene la mayor concentración de viviendas públicas en la ciudad— ellos en realidad se ven menos sujetos al alza de las rentas que los residentes que han llegado más recientemente de México y de Dominicana. 

 

La nueva población de mayores ingresos incluye a estudiantes y profesionales, así como la llegada de latinos y latinoamericanos más prósperos. Si bien el barrio ha experimentado un aumento de restaurantes y otras comodidades, muchos residentes locales no pueden pagarlos, y existe una preocupación sobre un nuevo plan de la autoridad de vivienda de Nueva York de construir viviendas de lujo en tierras colindantes a las viviendas de interés social, eliminando a veces el espacio de los parques y el centro comunitario. 

 

East Harlem encara muchos desafíos como una comunidad que avanza. Debe existir un compromiso para preservar el sabor cultural de la comunidad que los residentes han forjado durante tantos años. Sus nuevos residentes, que ahora cosechan los beneficios de una comunidad en transición, deben encontrar formas de compartir ese espíritu de preservación cultural. He entrevistado a muchos de los residentes y se quejan de ser “ignorados” por los recién llegados que dicen cosas como, por ejemplo, “antes de haberme mudado, nadie vivía aquí”. Este conflicto podría ser resuelto con la voluntad de parte de los recién llegados de involucrar a los residentes de largo plazo en fiestas de cuadras o eventos culturales, aprendiendo sobre las figuras históricas tales como Tito Puente y Julio de Burgos , y al volverse versados en los idiomas y ritmos híbridos que le dan a El Barrio su “flujo”. A medida que el Barrio capta el conocimiento de que muchos puertorriqueños han salido o fueron obligados a salir, se debe adoptar un compromiso de ofrecer viviendas asequibles para no perder el carácter del barrio en su conjunto. 

 

Incluso los folletos de bienes raíces que tratan de vender las atracciones de El Barrio afirman que el carácter amistoso del barrio  —esa cualidad de saber que te sonríen y te saludan mientras caminas por sus calles. La sensación todavía está allí, ya sea que se trate de caminar junto al elegante edificio que alberga la iglesia de Santa Cecilia en la calle 106th, o el famoso Emporio de comida frita Cuchifrito en la 116a. Es la misma sensación que experimentas cuando caminas por la plaza de cualquier ciudad pequeña de América Latina. Es un sentido de comunidad, el de saber que estás seguro en casa en El Barrio y su siempre creciente familia.

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