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Cómo entender los estudios científicos


Padre e hija leyendo noticias

Cada vez más, los periódicos se llenan de encabezados de artículos que empiezan con frases de tipo "Los doctores afirman que..." o "Un nuevo estudio revela que..." Cuando estos artículos reseñan investigaciones científicas que tienen que ver con el hecho de formar niños saludables, su lectura puede generar preocupaciones en los padres, si se menciona algo que pueda ir en detrimento del bienestar de los pequeños. Los reportajes relacionados con la investigación están de moda, y los periodistas a menudo recurren a ellos sólo para llamar la atención, ya que le dedican poco tiempo, y si a caso le prestan atención a los detalles de un estudio en particular. En lugar de presentar un examen completo del estudio -- indicando cómo fue hecho, quiénes estaban involucrados y las implicaciones de los resultados -- la rapidez cómo se produce el ciclo de las noticias los lleva a que reciclen solamente las estadísticas o las declaraciones, con lo cual los dejan a ustedes sintiéndose preocupados o derrotados.

Para contrarrestar la manera cómo los medios periodísticos tienden a cubrir los estudios científicos -- ya sea en forma muy sensacionalista o muy breve -- ustedes pueden tomar cada reportaje con un saludable escepticismo. El recordar que hay que tener cuidado con las afirmaciones -- aún aquéllas procedentes de fuentes de información que les sean familiares tales como el noticiero de la tarde o un programa de radio matutino -- les permitirá determinar lo que cada estudio representa para ustedes y su familia en vez de sacar conclusiones erróneas. Este proceso de cuestionar el significado de un estudio no sólo constituye un hábito útil que ustedes deben desarrollar, sino que también es recomendable que se lo inculquen a su hijo.

5 preguntas para hacerse acerca de los informes de investigación

  1. ¿Se trata sólo de una pequeña parte de un estudio más grande?

    A menudo los resultados de un estudio son muy diferentes del aspecto o los dos aspectos que se anuncian en los encabezados de las noticias. Antes de aceptar la versión de los medios noticiosos como algo que merece creerse y comentarse, verifiquen el informe completo o por lo menos el resumen ejecutivo que frecuentemente acompaña a los estudios de reciente publicación. Háblenle a su hijo sobre la manera cómo la historia se basó en algo así como un estudio o un conjunto de cuadros estadísticos.

    Una de las mejores formas para transmitir esto se logra recurriendo a los documentos originales, los cuales pueden encontrarse en línea haciendo una búsqueda bajo el título del estudio en los motores de búsquedas. Luego pueden ir al sitio Internet del autor o la organización que patrocina el estudio y leer el informe ustedes mismos. Hay que reconocer que quizás ustedes no quieran hacer el esfuerzo de revisar todo el estudio, especialmente si se trata de un estudio técnico, denso o muy largo. Sin embargo, el revisar algunas de las partes del propio documento -- o el simple hecho de recordar que pueden hacerlo -- transmitirá el mensaje de que la investigación científica tiene muchas facetas y que por lo tanto puede ser mucho más compleja de lo que a primera vista parece.

  2. ¿Quién realizó el estudio y cómo fue financiada la investigación?

    A menudo, los investigadores empiezan sus estudios teniendo en mente metas específicas. Igualmente, las compañías y las organizaciones que financian una investigación en particular también les suele importar estas metas y tienen intereses creados en los resultados de la investigación. Por ende, el hecho de saber quién condujo la investigación puede ayudarles a determinar en dónde se originó el estudio y cómo su financiamiento podría haber influido en los resultados.

    Por ejemplo, un equipo de estudiosos universitarios apoyados por la donación de una agencia gubernamental, un centro de investigación que forma parte de una acción de cabildeo de una industria y una organización sin fines de lucro representando a miembros que les pagan cuotas de membresía, podrían tener diferentes metas y maneras de ejercer su influencia. Es importante saber quién se beneficiará de los resultados del estudio y si las fuentes que al juicio de ustedes son creíbles han dado su visto bueno a los resultados. Aún si su hijo no está listo para descifrar la complejidad que hay detrás de la forma cómo el financiamiento puede influir en lo que se logrará hacer con la investigación y el por qué de esto, ustedes pueden hacer que su hijo o hija se familiarice con la noción de que toda investigación es realizada por personas reales y que tiene costos reales.

  3. ¿Realmente se aplica el estudio a mi familia y a mí?

    Un solo estudio es sólo eso: un estudio. Puede o no puede ser relevante más que para lo que sucedió en el laboratorio de un científico o le pasó a sujetos específicos de la población bajo investigación. Una buena forma para determinar que tanto se aplican los resultados de un estudio a la vida de ustedes y a la de su hijo consiste en averiguar cómo se llevó a cabo dicho estudio y quién participó en su realización. ¿Los resultados se basan en las respuestas de diez o diez mil personas? ¿Los sujetos del estudio eran niños ricos de edades entre 13 y 18 años o niñas que viven en centros urbanos? ¿Se seleccionaron los sujetos objeto de la investigación a partir de una amplia gama de experiencias o se ofrecieron todos como participantes voluntarios?

    Para hacer que su hijo desarrolle el hábito de reflexionar sobre este tipo de preguntas, ustedes pueden preguntarse en voz alta: "Me gustaría saber cómo fue que estos científicos averiguaron esto: ¿habrán enviado un cuestionario a un grupo de personas y les pidieron que dieran sus respuestas o trajeron a la gente al laboratorio para que los investigadores los observaran y escribieran lo que veían?" Tanto el auto-reportaje y la observación son buenos métodos, pero cada uno es apropiado para abordar diferentes situaciones, razón por la cual es deseable siempre preguntarse: "¿Los métodos empleados corresponden o no a lo que se afirma en la investigación?"

    Al final, no existe una metodología mágica que vuelva perfecto a un estudio, pero al conocer la forma como el estudio fue llevado a cabo, se puede revelar la razón por la que los resultados sí o no son aplicables a ciertas situaciones o a personas distintas del "grupo de la prueba." También le ayudará a detectar lo que merece que se le dé crédito y lo que es sospechoso.

  4. ¿Apareció el estudio en una publicación seria?

    La fuente que publica el estudio puede dar indicaciones de la rigurosidad con que se ha realizado la investigación. Cada tipo de publicación posee sus propias normas de conducta. ¿Se trata de una revista respetable que ha sido revisada por colegas del investigador o es sólo un informe publicado por el propio autor? Los artículos periodísticos pueden basarse en distintas fuentes; algunos son mini-compendios de selecciones de varias revistas académicas mientras que otros se basan en información procedente de comunicados de prensa distribuidos por ciertos grupos que promueven sus propios estudios.

    Por ejemplo, es común que la sección de Ciencias del New York Times describa estudios que primero han sido impresos en la revista Nature, la cual es una revista reputada por sus investigaciones científicas al igual que Science. Ayuden a que su hijo identifique la información de la publicación, preguntándose "¿Cuál fue la fuente original?" También discutan acerca de la manera cómo una publicación seria indica cuándo un tema similar ha sido estudiado por otros o incluye una bibliografía sobre otras investigaciones afines. Se tiene interés en desarrollar un "cuerpo de investigación" alrededor de un tema en vez de promover ciertos resultados individuales.

  5. ¿Se excluyeron elementos importantes del estudio?

    Ningún estudio -- incluso un experimento que ha tomado 10 años y que haya involucrado a decenas de miles de personas -- puede abarcar todo en su investigación. El hecho de saber lo que no fue estudiado puede ser tan ilustrativo como el saber lo que sí se estudió. Ustedes y su hijo pueden preguntarse: "¿Cómo se relaciona este estudio con otras investigaciones similares? ¿Contradice lo que la gente ha considerado anteriormente como la verdad? ¿Al enfocarse en un aspecto del tema, dejaron los investigadores de investigar otra parte que quizás era más importante?"

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