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Galería: Zoot Suit Riots

El 12 de enero de 1943, doce muchachos jóvenes de Los Angeles acusados de homicidio fueron condenados a sentencias de prisión de entre cinco años hasta cadena perpetua en la prisión estatal de San Quentin. La institución penal más antigua de California estaba -- y sigue estando -- situada a unos 800 kilómetros de Los Angeles en un bellísimo terreno en la Bahía de San Francisco.

Los muchachos de Sleepy Lagoon llegaron en un momento relativamente bueno de la historia de la prisión. En 1940, el director reformista Clinton T. Duffy, hijo de un ex-guardia de la prisión, comenzó a fomentar importantes planes educativos, recreativos y otros programas de rehabilitación. Él creía que los internos se regenerarían si se les daba la oportunidad.

Duffy abolió los castigos corporales, demolió la mazmorra, despidió a los guardias crueles y eliminó el uso de látigos. Pero lo más importante es que Duffy reconoció la humanidad de los internos de San Quintín y les dio una esperanza para el futuro. Muchos de los jóvenes de Sleepy Lagoon hicieron buen uso del tiempo que pasaron allí, colaborando en la producción de suministros para la guerra, destacándose en deportes y estudiando.

Los programas desarrollados por el director Duffy hicieron la vida en la prisión mejor de lo que podría haber sido para los muchachos; Alice McGrath y el Comité de defensa de Sleepy Lagoon les dio la esperanza de ser liberados de prisión. Sus cartas desde San Quintín muestran la gratitud y el entusiasmo que sentían.

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