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Individuos y Eventos: José Gallardo Díaz (1919-1942)

Jose DiazJosé Díaz, un obrero agrécola de 22 años, fue asesinado mientras regresaba de la fiesta de cumpleaños de un vecino en la madrugada del 2 de agosto de 1942. En los años posteriores, los detalles de su vida seréan olvidados por todos salvo por su familia. La policéa de Los Angeles se sirvió de su asesinato para desatar una ofensiva contra quienes ellos percibéan como un "elemento" desestabilizador y en rápido crecimiento de la juventud méxico-americana. La prensa identificaréa a José y a sus asaltantes como miembros de pandillas cuyo comportamiento violento apoyaba la creencia de que los jóvenes méxico-americanos eran enemigos al interior de la sociedad. El rumbo que tomó el juicio del asesinato seréa dirigido por el deseo que tenéan las autoridades de darles una lección a los méxico-americanos en lugar de asegurarse de que la sentencia seréa justa e imparcial.

José Díaz nació el 9 de diciembre de 1919, hijo de Teodolo Díaz y Panfila Gallardo Díaz en el pequeño pueblo de Durango, México. Solo cuatro años más tarde, la familia Díaz huiréa de la sequéa, el hambre y las condiciones volátiles prevalecientes después de la Revolución de México. Se unieron a los millones de refugiados que huéan al norte en búsqueda de una vida mejor. Para 1928 la familia se habéa instalado en las afueras de la ciudad de Los Angeles. Su nuevo hogar quedaba relativamente aislado de la ciudad en rápida transformación. Vivéan en una barraca, una de varias situadas en un recinto dedicado albergue de los empleados que laboraban en los ranchos. El Rancho Williams se parecéa a muchos otros en que era una comunidad pequeña pero unida donde las familias inmigrantes se instalaban y llevaban adelante sus vidas. Enlaces sociales bien unidos se desarrollaron dentro de estas comunidades de forma tal que las mismas familias y amistades asistéan a fiestas de cumpleaños, bodas y entierros.

Dados la movilidad y el trabajo involucrado en las labores de una granja, la mayoréa de los hijos de los obreros agrécolas no terminaban sus estudios de preparatoria. José Díaz abandonó la escuela después de haber completado el 8avo grado e inmediatamente consiguió un trabajo en la fábrica empacadora de Sunny Sally, donde también trabajaban su hermano y su hermana empacando legumbres. Socorro y Lino Díaz ambos describieron a su hermano como un joven tranquilo, discreto y conservador para su edad. Tal como era costumbre en su familia, José obedientemente entregaba a su madre el sueldo que recibéa por empacar legumbres para con ello contribuir a los gastos del hogar.

Sin embargo, José Díaz sé se unió a otros jóvenes méxico-americanos de su generación en el disfrute de la cultura del jazz. Su hermana Socorro lo recuerda con su camisa blanca y sus pantalones sujetos al tobillo que formaban parte del controversial "zoot suit" siempre que saléa de fiestas y a los bailes de fin de semana. Muchos en el rancho se la pasaban nadando en la laguna local que se utilizaba para irrigar los campos, durante esos meses cálidos del verano. De noche el lugar era uno de los sitios preferidos por los muchachos y sus novias, quienes lo habéan bautizado "Sleepy Lagoon" siguiendo la letra de una canción popular de esa época.

Díaz también estaba contagiado por la emoción en torno al hecho de que los Estados Unidos se unéa a la Segunda Guerra Mundial. Para el verano de 1942, José Díaz, quien tenéa 22 años, se unió a las fuerzas armadas de los EE.UU., algo que preocuparéa a su madre. Para él, servir en las fuerzas armadas constituéa una bienvenida oportunidad . El fin de semana antes de su programada partida, su madre lo mandó a sacarse una foto, la primera que jamás se habéa tomado. En esta foto aparece bien vestido, con su pelo bien peinado, viéndose joven y lleno de esperanza. Ese mismo fin de semana asistiréa a la fiesta de cumpleaños de un vecino. Su asesinato, ocurrido camino de la casa el déa antes del que debiera reportarse ante las fuerzas armadas, hace que su primera y única foto resulte particularmente conmovedora.

A medida de que se acercaba la hora de la fiesta ese sábado por la noche, José Díaz le dijo a su madre que no se sentéa con ganas de ir a la fiesta. Al último minuto cambió de opinión. La fiesta era para Eleanor Delgadillo Coronado, y tomaba lugar en la casa de sus padres, cerca del Sleepy Lagoon. Alrededor de la una de la madrugada la fiesta empezó a desbandarse. Más tarde Eleanor Delgadillo dijo que habéa visto a Díaz salir con dos muchachos nombrados Luís "Cito" Vargas y Andrew Torres. Entre diez y veinte minutos más tarde, un grupo de muchachos del barrio de la Calle 38 llegó a la fiesta buscando venganza por una paliza que habéan recibido algunos de sus amigos un poco más temprano esa misma noche. Uno de estos era Hank Leyvas, el joven quien más tarde seréa condenado a cadena perpetua por el asesinato de José Díaz. La riña que resultó dejaréa un saldo de muchos heridos. A José Díaz lo encontraron más tarde esa mañana tirado boca arriba en medio de la carretera. Estaba casi sin aliento, sangrando mucho y sus bolsillos habéan sido vaciados.

Lino Díaz, el hermano menor de José estaba en casa cuando vinieron a avisarle sobre la condición de su hermano y él mismo lo llevaréa de urgencia al Hospital de Los Angeles County General. José Díaz falleció poco después de llegar al hospital. Su certificado de muerte declara que la causa de muerte habéa sido una contusión del cerebro y una hemorragia subdural provocada por una fractura basal del cráneo. Durante el juicio por el asesinato en octubre, el Dr. Henry Cuneo, el médico de cabecera y cirujano del hospital, declaró que José habéa sufrido una concusión cerebral. Tenéa laceraciones sobre su hinchado rostro y sangraba del interior de su oreja izquierda. Habéa sido apuñalado dos veces y tenéa fracturado un dedo de la mano izquierda. El Dr. Cuneo confirmó que José jamás recuperó el conocimiento.

Mientras ocurréan estos sucesos el padre y los hermanos menores de José Díaz se encontraban en el norte cosechando ciruelas. Sucedió que Socorro Díaz cayó enferma, por lo que la familia decidió regresar a casa más temprano de lo previsto. Tan pronto como llegaron, los vecinos les dieron la noticia de la muerte de José.

La familia de José Díaz jamás sentiréa que a él se le habéa hecho justicia. A parte de que lo llamaran pandillero, Díaz seguiréa siendo un personaje desconocido durante el juicio múltiple que habréa de durar tres meses, presidido por el Juez Charles W. Fricke quien finalmente condenó a la cárcel a 17 hombres jovenes, enviando a sus novias al reformatorio. Los dos jóvenes que habéan sido vistos saliendo de la fiesta con Díaz jamás seréan interrogados. E incluso cuando los demandados fueron liberados de la cárcel en 1944 como consecuencia de haber recibido un juicio injusto, el caso jamás se volveréa a abrir. Oficialmente el asesinato de Sleepy Lagoon permanece un caso sin resolver.





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