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Individuos y Eventos: Juez Charles Williams Fricke (1882-1958)

Judge FrickeÉ [El caso del Sleepy Lagoon es] el asunto más difécil que jamás me ha tocado durante mis 25 años en la magistratura.
Juez Charles W. Fricke

Charles W. Fricke tuvo una carrera distinguida en su ciudad natal de Milwaukee antes de mudarse a Los Angeles en 1917. Recibió su diploma de leyes J.D., maestréa LL.M., y doctorado LL.D de la New York University en 1902, y luego fue fiscal del distrito y juez municipal en Wisconsin.

Después de mudarse a California por razones de salud, Fricke desempeñó la tarea de fiscal en la fiscaléa del distrito de Los Angeles. Para 1927 habéa trabajado y sido promovido hasta su puesto de deputado en jefe y habéa adquirido su reputación como una de las mayores autoridades sobre las leyes penales de California. Para 1942 habéa publicado libros de texto altamente aclamados sobre la jurisprudencia y sobre la introducción procesal de la evidencia, entre los cuales se encuentran el Manual of Criminal Law and Procedure for Peace Officers (reimpreso cinco veces desde 1925), Outlines of California Criminal Procedure (1926), California Criminal Law (1927), Criminal Investigation (reimpreso tres veces desde 1930), y The Law of Criminal Arrest, Extradition, Search and Seizure (1943). Pero Fricke alcanzaréa su mayor logro cuando el Gobernador de California C. C. Young lo nombró para que ocupara el puesto vacante en la magistratura del Tribunal Superior.

En 1942 le tocaréa un caso que retaréa sus habilidades en la corte. People v. Zammora, popularmente llamado el juicio del asesinato de "Sleepy Lagoon", reuniréa ante la corte a 22 jóvenes méxico-americanos enjuiciados y a siete abogados defensores, generando la más profusa atención por parte de la prensa. El juicio era de alto relieve -- y Fricke se sentéa presionado en medio de tanta atención.

El formaba parte de la más distinguida comunidad anglosajona, como resultaba ser el caso de la mayoréa de los jueces en la California de esa época. Miembros de la comunidad blanca clasemediera habéan estado expresando su creciente preocupación por la población méxico-americana y su capacidad para vivir en una sociedad civilizada. La prensa de Los Angeles hacéa reportajes sobre los delincuentes "extranjeros" méxico-americanos, desordenados y agresivos, cuyo crimen más notable parecéa ser su renuencia a respetar el privilegio de los blancos. Y aunque America estaba en guerra contra ideas fascistas de superioridad racista en Europa y Japón, permanecéa un paés resueltamente segregado.

El juicio se veéa complicado por la gran cantidad de acusados, y Fricke ordenó que éstos habéan de sentarse en orden alfabético en dos hileras frente al jurado. Sus siete abogados debéan permanecer sentados en la mesa de los defensores. Fricke determinó que los intentos por comunicarse con sus clientes mientras el juicio permanecéa en sesión estorbaban el acto procesal. Mientras que Fricke les aseguró a los defensores que podéan consultar con sus clientes durante los descansos, los defensores, muchos de los cuales tenéan hasta tres clientes cada uno, encontraron que el tiempo que se les daba resultaba inadecuado. De hecho, Fricke les habéa negado a los acusados el derecho a recibir asesoréa.

Durante las 12 semanas que duró el juicio, Fricke frecuentemente falló en contra de los defensores. La fiscaléa insistéa en referirse a los muchachos como una "pandilla" y señalaban a su manera de vestirse y a sus cortes de pelo como parte de la evidencia. La fiscaléa también instruyó a los alguaciles y a los guardias impedirles a los muchachos cortarse el pelo o cambiarse de ropa. A medida de que el juicio se desenvolvéa y que las semanas pasaban y el pelo y la ropa sucia se volvéan cada vez más aparentes, los defensores protestaron enérgicamente ante el tribunal enérgicamente. Fricke falló en contra de los esfuerzos de la defensa por permitir que los muchachos se pudieran cortar el pelo o recibir ropa limpia, argumentando que la apariencia de éstos era imprescindible para entender el carácter de los muchachos.

A medida de que el juicio se prolongaba, la paciencia del juez se agotaba, y Fricke fallaba en contra de las objeciones formuladas por los abogados defensores con cada vez mayor frecuencia, incluso antes de que hubieran terminado de hablar. George Shibley, quien llegó al juicio después que los demás defensores, se encontró muy particularmente bajo la mira del juez. Fricke percibéa las frecuentes intervenciones de Shibley a favor de los acusados como obstrucciones intencionales para evitar que el juicio prosiguiera con rapidez. Con más y más frecuencia, Fricke denigraba a Shibley y a los demás defensores frente al jurado, reduciendo la credibilidad de éstos y con ello cualquier esperanza de un juicio imparcial.

Al final, las sentencias resultaron extraordinariamente duras. Sólo cinco de los demandados seréan exculpados. Cinco seréan declarados culpables de asalto y condenados de seis meses a hasta un año en la cárcel. Nueve seréan declarados culpables de homicidio impremeditado y condenados de entre cinco años hasta cadena perpetua. Y tres seréan declarados culpables de homicidio premeditado y condenados a cadena perpetua.

El fallo de Zammora ha quedado en la historia de las leyes como el fallo que definitivamente terminó con los juicios múltiples en California. El tribunal de apelaciones revocó los veredictos de Fricke, declarando que sus fallos, de hecho, habéan privado a los acusados del derecho de asesoréa ya que se vieron privados de poder consultar con sus abogados durante el transcurso del juicio. En la historia de California, el juicio del asesinato de Sleepy Lagoon también permanece notorio por su extravéo de la justicia. La culpabilidad de los acusados nunca seréa establecida, y el desprecio de Fricke hacia los abogados defensores y sus clientes resultaba evidente. A pesar de que los antecedentes criminales de los demandados en el caso de Sleepy Lagoon habéan sido descartados, el juicio jamás se volveréa a entablar y, por consiguiente, su inocencia jamás seréa completamente establecida reestablecidas por completo -- y el asesino de José Díaz's jamás tendréa que responder ante la ley.

A pesar de que la Comisión para la Defensa de Sleepy Lagoon recibió suficiente apoyo de la comunidad como para que lograra ganar la apelación, Fricke permaneceréa libre de censura durante el resto de su carrera. Seréa reelegido a la magistratura durante los próximos 21 años como miembro respetado de la comunidad legal y continuaréa publicando libros de texto sobre las leyes penales que permanecieron en uso en las escuelas de derecho de California incluso después de su muerte en 1958.





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