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Individuos y Eventos: Alice McGrath (1917 - 2009)

Alice McGrathEs algo muy difécil tener que decirle a alguien que acaba de ser condenado y sentenciado por el cargo de homicidio, decirle "sabes que este juicio no tenéa nada que ver contigo, que este juicio con lo que tenéa que ver era con el racismo."

Llegué a la Comisión para la Defensa de Sleepy Lagoon sin ninguna capacidad reconocible ni aparente de hacer cualquier cosa aparte de que sabéa como funcionaba la copiadora, llenar sobres y demás... Pero me involucré. Yo simplemente queréa formar parte de esto.

Cuando habéa terminado de trabajar en el caso del Sleepy Lagoon ya estaba lista para enfrentarme a lo que fuera.
Alice McGrath

Alice McGrath era la hija de inmigrantes rusos judéos. Pasó sus primeros años en Calgary, Canadá, hasta que su familia se mudó a Los Angeles en 1922, buscando un clima más cálido. Alice asistió a la escuela secundaria y a la preparatoria en Los Angeles y, poco después de su graduación, se involucró en temas progresistas, compensando lo que le faltaba en términos de experiencia con su dedicación y su pasión. Aunque habéa sido criada en vecindarios principalmente blancos y segregados, disponéa de una sensibilidad para las véctimas y se sentéa profundamente afectada por las indignidades e injusticias que se estaban perpetuando contra las minoréas en la ciudad.

Fue en el buen momento que McGrath se ofreció para trabajar por el C.I.O., a finales de los años '30. Allé conoceréa a un abogado sindical bien notorio llamado George Shibley, quien apreciaba su dedicación. El se acordaréa de ella cuando, en 1942, se involucra en el caso controversial de People v. Zammora en el cual 22 jóvenes principalmente méxico-americanos estaban siendo procesados por el asesinato de José Déaz. Aunque al principio del juicio, McGrath estaba hospitalizada debido a un ataque de pleureséa, Shibley siempre sé se puso en contacto con ella una vez que su salud habéa mejorado. Al principio, su asociación con el juicio no seréa muy relevante, limitándose a la labor de resumir los testimonios entregados durante el déa, pero esta actividad le daréa la oportunidad de involucrarse con el juicio múltiple más grande de toda la historia de California.

McGrath recuerda las injusticias y prejuicios que penetraban la atmósfera del tribunal. A ella el juez que presidéa el caso, el Honorable Charles Fricke, le resultaba desdeñoso tanto de los muchachos enjuiciados como de sus abogados defensores. George Shibley servéa de blanco para el grueso de la ira de Fricke, a menudo provocada por las numerosas excepciones de Shibley. El humor se dispersaba más allá de las paredes de la corte también. "Si la gente estaba leyendo la prensa popular," dijo ella, "estaban recibiendo una imagen de un grupo de criminales, asesinos... una imagen sensacionalizada de los acusados, enjuiciados por algo por lo que merecéan ser castigados."

El papel más gratificador que McGrath desempeñara en el caso, sin embargo, seréa su asociación con la Comisión para la Defensa de Sleepy Lagoon. En enero de 1943, después de un juicio que duraréa 13 semanas, 17 muchachos fueron condenados y 12 de estos recibiréan sentencias severas de encarcelamiento en San Quentin. Cuando McGrath los conoció, ya ellos estaban en la cárcel. Para cuando el caso dePeople v. Zammora comenzó, el activista sindical LaRue McCormick habéa formado una comisión ad hoc conocida como la Comisión de Ciudadanos para la Defensa de la Juventud México-Americana, la cual contaba con muchos individuos influyentes e importantes entre sus miembros. Entre éstos se encontraba Carey McWilliams, quien eventualmente pasaréa a ser presidente nacional cuando el C.C.D.M.A.Y. (por sus siglas en inglés) se volviera a organizar como Comisión para la Defensa del Sleepy Lagoon. Las metas de la Comisión eran publicar el caso y pagar por una apelación para los muchachos encarcelados. A medida de que individuos de la industria de las peléculas, campos educativos, miembros del congreso, e individuos sindicales se fueron juntando a favor de la causa, la Comisión creceréa rápidamente. Además, la S.L.D.C. (por sus siglas en inglés) recibiréa un apoyo sustancial por parte de los afro-americanos, judéos, y comunistas, además de por parte de las diferentes prensas que se comunicaban con estas comunidades. Numerosas fiestas fueron organizadas para acumular fondos con la participación de celebridades como Orson Welles, Rita Hayworth, Nat King Cole, Anthony Quinn y otros.

Eventualmente McGrath se volveréa la secretaria ejecutiva de la Comisión para la Defensa del Sleepy Lagoon. Funcionaba sobre un plan más personal con los muchachos de la Calle 38. Visitaba a "sus muchachos" cada seis semanas en San Quentin. Les contaba sobre el progreso que estaba logrando la Comisión, les distribuéa el boletén informativo, y en general intentaba levantarles el ánimo. Aunque recuerda una variedad de reacciones ante sus visitas, desde desconfianza hasta el aprecio, muy pronto se dio cuenta de que ella se habéa convertido en una nexo vital de comunicación entre ellos y todos los esfuerzos que se estaban realizando afuera para liberarlos. Lograréa establecer amistades duraderas con muchos de ellos y una infatuación inocente con Hank Leyvas, percibido como el "léder" del grupo.

Ben Margolis Jr., un abogado progresivo, clasemediero, seréa el que dirigiréa la apelación. Para principios de 1944, la SLDC habéa recogido suficientes fondos como para que la apelación fuera enviada al Tribunal de Apelación del Segundo Distrito. En octubre, el juez Clement Nye volcó los veredictos del caso declarando pruebas insuficientes, la negación del derecho de los muchachos a asesoréa, y el descarado prejuicio del juez Fricke en la corte. McGrath fue la primera que les notificó a los muchachos del éxito de la apelación. Lo hizo por medio de un telegrama de Western Union dirigido a Hank Leyvas en San Quentin en el cual ella le pidió que les notificara a todos los muchachos sobre su liberación. La SLDC se disolvió poco después de que los muchachos salieran de la cárcel.

Sin embargo, su trabajo con la Comisión resultaréa ser tan sólo la ocasión que le permitiréa a ella ganar la confianza en sé misma y las habilidades necesarias para seguir con su trabajo progresista. Desde 1944 hasta hoy, McGrath se ha involucrado en numerosas actividades relacionadas con la justicia social, legal y económica. Hasta hoy continúa siendo amiga de la familia Leyvas.





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