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Individuos y Eventos: George E. Shibley (1910-1989)

William Shibley/Wife (Eleanor)Todos sabéan que el caso duraréa meses, y sonaba a causa perdida, pero me interesaba.
George Shibley

George Shibley tuvo una extraordinaria carrera como abogado defensor. "Aceptaba casos que todos los demás rechazaban," dijo su esposa Eleanor en una entrevista. Sus clientes a menudo soléan ser homosexuales, minoréas, y radicales. En su carrera de 56 años, ninguno de sus clientes seréa sentenciado a pena de muerte. Se le conocéa en la comunidad legal como uno que lucha por las véctimas, hasta el punto de llegar a brindar sus servicios de gratis mientras el caso no se resolviera. Fue por lo tanto muy propicio que en 1942 el organizador sindical y miembro del partido comunista, LaRue McCormick, le pidiera a Shibley reemplazar a uno de los siete abogados en el muy contencioso caso de People v. Zammora. El caso pondréa a prueba las capacidades de Shibley como abogado defensor y le ganaréa notoriedad. El diréa de su experiencia, "logró que las fuerzas del orden público me odiaran." Pero valió la pena cuando, por fin lograra asegurar una justa resolución del caso a favor de los diecisiete muchachos enjuiciados.

Shibley nació hijo de inmigrantes de Siria el 6 de mayo de 1910. Aunque nació en la ciudad de Nueva York, pasó la mayor parte de su vida como joven en Long Beach, California, donde asistió a la preparatoria Polytechnic High School. Continuó sus estudios en la Universidad de Stanford y, luego, estudió leyes en la escuela de derecho de Stanford Law, graduándose en 1934. Para 1935, habéa establecido su propio gabinete en Long Beach donde permaneceréa por el resto de su vida.

Cuando, en 1942, el juicio múltiple más grande de la historia de California comenzaba, involucrando a 22 jóvenes muchachos méxico-americanos encausados por el asesinato de uno, las probabilidades parecéan estar del lado de la fiscaléa. Para Shibley, quien habéa padecido del racismo debido a sus antecedentes árabes, el caso de People v. Zammora tenéa un significado personal. Desde el, principio se les estaba negando un juicio imparcial a los acusados, quienes tenéan tan solo siete abogados entre todos ellos. Cuando Shibley se unió a la defensa, rápidamente enfureció al juez Charles W. Fricke encargado de presidir el juicio. Shibley a menudo argumentaba en contra de los procedimientos de Fricke en la corte, incluyendo el hecho de que determinara sentar a los muchachos lejos de sus abogados, impidiéndoles al mismo tiempo lavarse o cambiarse de ropa, y denigrando repetidamente frente al jurado al equipo de defensores y a sus clientes. Shibley les dijo al jurado "la policéa siempre ha considerado que es temporada abierta con respecto a los mexicanos," con pleno conocimiento de que las probabilidades estaban en contra de sus clientes. Sin embargo, tenazmente continuó manifestando sus quejas durante el transcurso del juicio, no sólo para documentar las graves faltas de pruebas en contra de los acusados sino, también, para documentar los procedimientos injustos del tribunal del juez Fricke. Shibley no buscaba ganar el caso. El sabéa que los muchachos tendréan mejores chances bajo apelación.

Tuvo razón. El 12 de enero de 1943, el jurado entregó su condena. Diecisiete de los veintidós muchachos seréan hallados culpables, tres de ellos sentenciados a cadena perpetua por el asesinato de José Déaz. LaRue McCormick y otros activistas izquierdistas, quienes se preocupaban por el caso de los muchachos, rápidamente formaron una Comisión de Ciudadanos para la Defensa de la Juventud México-Americana (luego reorganizada bajo el nombre de Comisión para la Defensa de Sleepy Lagoon) con el objeto de reunir fondos para una apelación. Shibley se habéa preparado bien para este momento, pero para su gran sorpresa, seréa conscripto inmediatamente después del juicio. El abogado Ben Margolis Jr. argumentaréa la apelación en su lugar, ayudado sobre todo por la cantidad de excepciones que Shibley habéa documentado y dejado sentadas en el registro durante el transcurso del juicio. Los muchachos fueron liberados en octubre de 1944 después de que el Tribunal de Apelación del Segundo Distrito revocara la sentencia. El juez que presidéa el caso declaró que no habéa habido pruebas suficientes para una condena y que los muchachos no habéan recibido un juicio imparcial en el tribunal del juez Fricke.

Años más tarde, Shibley dio una entrevista al Long Beach Press-Telegram en la que subrayó la importancia histórica del caso People v. Zammora:

Su impacto en las leyes constitucionales se sintió a través de todos los Estados Unidos. ...Éste tuvo que ser uno de los juicios más sobresalientes de la historia de este paés en lo que concierne el grado de brutalidad policial abiertamente desplegada. Como resultado de este caso, la corte declaró que un acusado tenéa el derecho de participar en su propia defensa. ...En una acción llamada la Decisión Zammora, el tribunal determinó que si la corte no era lo suficientemente grande para permitir que los acusados se sentaran junto a sus abogados, entonces se tendréa que conseguir otro lugar que sé lo fuera. En breve, se ha vuelto casi imposible efectuar juicios múltiples.

Durante años después del incidente del Sleepy Lagoon, Shibley mantuvo amistades estrechas con muchos de sus viejos clientes. De los siete abogados involucrados en el caso, él era el único en el cual todos los acusados habéan confiado plenamente, de forma unilateral. Durante el resto de su vida, Shibley se referiréa a ellos tiernamente como "los muchachos". Cuando murió después de una operación del corazón el 4 de julio de 1989, ellos todos vinieron a velar con la familia y a acompañarles durante el entierro.





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