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La niñez es una etapa para que los niños aprendan sobre el mundo, y eso incluye aprender la manera de llevarse bien con los demás. Los padres desempeñan un papel esencial en ayudar a los niños a entender la manera de formar relaciones satisfactorias y de desarrollarse como personas socialmente competentes. La competencia social permite a los niños ser cooperativos y generosos, expresar sus sentimientos e identificarse con los demás.

Moldear el Comportamiento
La mejor forma de ayudar a los niños a desarrollarse socialmente es servir de modelo del comportamiento que usted quiere alentar. Cada vez que usted dice "por favor" o tiende una mano para ayudar, está mostrando a sus hijos la manera en que usted quiere que ellos actúen. Pida a los niños que lo ayuden con las tareas cotidianas, y acepte sus ofrecimientos de ayuda. Busque las cosas que los niños estén haciendo correctamente y busque oportunidades para comentárselo. Los halagos pueden reforzar los comportamientos buenos, pero es igualmente importante ayudar a los niños a reconocer el sentido de la satisfacción que proviene desde el interior cuando siguen un impulso generoso o se llevan bien con los demás.

Compartir con el Corazón
Los buenos sentimientos sobre uno mismo y los demás son la raíz de la competencia social. Trate de crear un clima de amabilidad y generosidad para que sus niños puedan ayudarse mutuamente y empiecen a hacerse responsables unos de otros en forma natural. De esta manera empezarán a compartir "con el corazón", no sólo porque usted quiere que lo hagan.

Hable con los niños acerca de ser generosos entre sí. Señale que compartir y tener en cuenta los sentimientos hace que otras personas se sientan felices y hace que ellos también se sientan bien. Usted puede alentar los actos de generosidad a lo largo del día y puede ser usted mismo generoso brindando suficientes experiencias y materiales satisfactorios para sus niños. En situaciones grupales, trate de dejar que los niños pequeños usen los juguetes y los materiales hasta que se sientan listos para pasárselos a otro niño. Haga notar cuando un compañero de juegos haya esperado mucho tiempo para conseguir un turno. Recompense los actos generosos con palabras de halago.

La empatía, habilidad para imaginar lo que otra persona siente, es un concepto muy importante que los niños deben entender. Usted puede fomentar la empatía hablando de sus propios sentimientos ("Este cuento me pone triste."), ayudando a los niños a expresar sus propios sentimientos ("¿Cómo se sintieron cuando empezó a llover y tuvimos que irnos del parque?") y alentándolos para que escuchen los sentimientos de otras personas ("Dejemos que Sonia nos diga cómo se sintió cuando Sparky se perdió."). Responder a las necesidades de los niños que tienen discapacidades brinda excelentes oportunidades para que los niños compartan con el corazón. Tenga presente que la cosa más amable que los niños pueden hacer es simplemente incluir a los demás en su juego.

Justicia
Los niños saben por propia experiencia que las palabras pueden dañar, y que insultar a los demás, burlarse de ellos o excluirlos afecta los sentimientos de las personas. Los niños quieren que se les trate con justicia, pero no siempre entienden cómo tratar a los demás de la misma manera. Una forma de enseñar la justicia es explicar una regla a su hijo, señalando que se aplica tanto a él como también a los demás. Los niños tienen derecho a que se respeten sus sentimientos y elecciones, y usted puede servir de modelo a lo largo del día. Asegúrese de reconocer y respetar los sentimientos de su hijo, sin insistir nunca para que deje de llorar si está triste o que diga que está arrepentido cuando no es así. Al mismo tiempo, puede ayudarlo a entender qué puede haberse hecho mal en esa situación.

Cooperación Contra Competencia
Brinde muchas oportunidades para que los niños jueguen juntos de manera cooperativa. El juego es una de las formas más importantes en que los niños aprenden la manera de relacionarse con otras personas. Cuando jueguen los niños pequeños descubrirán que la cooperación es menos frustrante y más satisfactoria que la competencia. Cuando los niños compiten gana sólo una persona o un equipo, pierden todos los demás. Los niños tendrán muchas oportunidades para expresar su espíritu competitivo más adelante.

Usted puede ayudar a sus hijos a aprender las destrezas de resolución de problemas que se pueden usar en situaciones sociales dificultosas. A medida que interactúan con hermanos y otros pares, se puede ayudar a los niños a negociar, a "regatear" y a comprometerse unos con otros. A la mayoría de los niños les encanta cuando un adulto tiene un problema y se alienta a todos para que ofrezcan sus ideas y ayuden a resolverlo.

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